Explosión del transbordador espacial Challenger

El Challenger fue el segundo transbordador de Estados Unidos en ser lanzado al espacio. Despegó por primera vez el 4 de abril de 1983, y hasta el momento del accidente había llevado a cabo con éxito nueve misiones. Dado que era capaz de transportar más equipo que su antecesor (el transbordador Columbia), es que en tan poco tiempo fue muy utilizado por la NASA.

El transbordador tenía como misión principal poner en órbita el satélite de comunicaciones TDRS-B y la plataforma astronómica Spartan-Halley, con la cual se pretendía estudiar el cometa Halley, mismo que por esas fechas se encontraba en el punto más cercano de su órbita alrededor del sol.

La tragedia ocurrió el 28 de enero de 1986, después de haber transcurrido solo 73 segundos del lanzamiento desde su base en Cabo Cañaveral, Florida; la nave espacial se desintegró ante la mirada atónita y desconcertada de los testigos que momentos antes disfrutaban de un ambiente de algarabía.

El despegue de la décima misión del Challenger comenzó a dar malas señales cuando a unos cuantos segundos de haber despegado el cohete impulsor comenzó a fallar, ocasionando que se abrieran algunas juntas del compartimiento de combustible, lo cual dejó escapar gas caliente presurizado del interior del motor, provocando que cabeceara antes del impulso.

Después de 58 segundos del despegue se pudo ver una columna de fuego que quemaba hidrógeno líquido del tanque de combustible, hasta que finalmente a los 73 segundos se desintegró completamente.

En el accidente fallecieron los astronautas Francis "Dick" Scobee, Michael J. Smith, Ronald McNair, Ellison Onizuka, Gregory Jarvis, Judith Resnik y la profesora de primaria Christa McAuliffe, quien se convertiría en el primer civil en viajar al espacio gracias a una iniciativa del gobierno estadounidense.

El accidente trajo como resultado que los vuelos espaciales se paralizaran durante 32 meses y la formación de la Comisión Roger para llevar a cabo una investigación. Los resultados concluyeron que la causa de la tragedia fue la suma de diversos factores humanos, climáticos y técnicos.





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